Braine-l’Alleud et le Cardinal Mercier, écho d’une conférence

Dans le cadre des 125 ans de la paroisse du Sacré-Coeur à Braine-l’Alleud, une conférence a été donnée par Xavier Cambron, directeur du Collège Cardinal Mercier à Braine-l'Alleud. Thème : « Braine-l'Alleud et son cardinal Mercier. Le Cardinal à l'Ermite ».

Braine-l’Alleud et son cardinal Mercier - Le cardinal à l’Ermite.
Tel était le sujet de cette conférence qui a rassemblé une bonne cinquantaine de personnes le 21 mai 2017.

Sa famille, ses origines, sa formation

« Il ne faut pas aborder le problème de l’Homme avec le dessein préconçu d’y chercher une confirmation des croyances religieuses. » Cardinal Mercier

Natif de Braine-l’Alleud, son nom est Désiré, Félicien, François-Joseph Mercier. Il est né en 1851 et mort en janvier 1926.
L’origine de sa famille remonte au XVIème siècle au nord de Charleroi puis à Nivelles. Sa famille est une famille d’agriculteurs, ils viendront à Braine-l’Alleud pour habiter la ferme de la Basse-Cour, puis sa famille travaille dans des services administratifs.
Paul, le père du Cardinal, est artiste peintre, il arrondit ses fins de mois difficiles en étant distillateur. Il épouse une demoiselle Croquet dont un membre de la famille, Monseigneur Croquet, évangélise l’Oregon au nord ouest des Etats-Unis. Paul participe aussi à la révolution de 1830 avec deux de ses frères.

« Ce que je retiens de mon enfance, c’est que j’ai été formé à l’école du travail et de l’adversité. » Cardinal Mercier

Le Cardinal est orphelin de son père à l’âge de sept ans. Cette situation oblige la famille à déménager dans une maison construite par ses grands-parents. 4ème d’une fratrie de sept, il n’a qu’un seul frère, Léon. Le cardinal est né après trois sœurs (devenues religieuses), d’où son prénom Désiré. Léon, lui, aura trois garçons dont deux deviendront prêtres. Charles, le seul à rester laïc, sera enseignant aux Etats- Unis. Ses fils habitent aujourd’hui en France (Paris et Lyon).

Encore adolescent, le futur cardinal Mercier rencontre l’abbé François Olivier qui est muté à Malines. Il le suit à Malines où il fera ses études au Petit Séminaire puis une licences en Théologie à Louvain. En 1874, il sera ordonné prêtre. Il enseignera à l’université de Louvain puis, en 1906, il sera nommé archevêque de Malines où il restera jusqu’à sa mort en 1926.

Le Cardinal et l’église du Sacré-Coeur à l’Ermite

« Je n’ai jamais cessé d’être Brainois » Cardinal Mercier, juin 1924

A l’initiative de son frère Léon, le Cardinal fait construire, en 1893, une maison de campagne. Depuis sa chambre du 1er étage il a une vue jusqu’à Braine-l’Alleud. Il y installe un oratoire. Il y vient très souvent pour préparer ses cours, ses homélies, etc.
Il se balade beaucoup, rencontre des gens et parfois remplace le curé de l’Ermite -ce qui n’était pas toujours très apprécié, paraît-il. Son frère Léon décédera dans cette maison de campagne en 1903.

La guerre de 1914 à 1918

«  La religion chrétienne fait du patriotisme une loi, il n’est pas de parfait chrétien qui ne soit un parfait patriote. » Cardinal Mercier

A la déclaration de guerre, le Cardinal est à Rome. Il en revient tout de suite et trouve sa cathédrale et l’université de Louvain en feu. Il écrit alors une lettre pastorale pour soutenir son archevêché. Cette lettre est diffusée par ses 200 séminaristes. Dans sa lettre, il attaque nettement l’occupant. Les Allemands viennent chez lui pour l’arrêter, mais, devant sa tenue ecclésiastique de cardinal, ils renoncent à leur projet. Un timbre sera imprimé à cette époque. Le timbre montre le cardinal en tenue rouge, le tout sur fond noir et on peut lire : « Le Cardinal Mercier protège la Belgique. »
Le Cardinal soutient les Belges qui ont pu se réfugier en Suisse. En janvier 1916, le Cardinal rencontre le pape Benoit XV à Rome.

Conférences de Malines

Entre 1921 et 1923, le Cardinal donne quatre conférences à Malines sur un possible rapprochement entre les catholiques et les protestants. En 1928, donc après le décès du Cardinal, une 5ème conférence a lieu à Malines. Cette 5ème conférence résume et reprend le thème des quatre premières.

Quelques événements et hommages

Le Cardinal rencontre le roi Léopold II en 1909.
Il participe à l’élection du pape Benoit XV.
Il participe à la fête de la victoire en 1919 et reçoit la visite du Maréchal Foch et du président américain Wilson.
Il est fait Docteur Honoris Causa à l’âge de 35 ans.
Il rencontre le roi Albert, la reine Élisabeth et le futur roi Léopold III.
En 1923, il est avec les réfugiés venant de Russie.

Mais s’il reste toujours éperdument attaché à Braine-l’Alleud, il commence à sentir sa fin approcher. En 1925, lors d’une de ses dernières visites, quelques mois avant sa mort, le Cardinal dit :

«  Et là Francis, vous voyez le petit ruisseau, les collines ? Regardez Francis. Ici la vie s’étend. Quel joli plan, n’est ce pas ? Mais ici, Francis, ce n’est pas si beau que de l’autre côté.  » Cardinal Mercier

Il est mort à Bruxelles en janvier 1926. Ses funérailles ont eu lieu à la collégiale Sainte-Gertrude, à Nivelles, en présence du Maréchal Foch, du futur roi Léopold III. Sa tombe est en la cathédrale Saint-Rombaut à Malines.

Du Cardinal, il nous reste des rues, des places, des écoles qui portent son nom :
En Belgique : 20 rues, 13 places, 7 avenues, 1 boulevard et 1 clos.
Plusieurs écoles à Schaerbeek, des vitraux à Anvers, Rome, église Saint-Étienne et l’église de l’Ermite.
Plus de 5 modèles de médailles et 4 statues (Louvain 1931, Edegem 1933, Collège Cardinal Mercier 1935, devant Sainte-Gudule à Bruxelles en 1954).
En France : 4 rues (dont 1 à Paris 9è) ainsi que 4 places.

Des timbres postes ont été édités à plusieurs reprises à effigie.
Un, en particulier, a été édité en 1976 (d’une valeur de 4,50 francs belges), à l’occasion des 50 ans de son décès.
Une série de 5 timbres éditéé en 2008 représente des Unités scoutes sous forme de vitrail dont l’unité scoute du Collège du Cardinal Mercier, la plus ancienne unité du Brabant wallon.

 

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